Becoming Optimistic and Definite


Peter Thiel’s book Zero to One deals with startup strategies to build a better future. Peter is one of the most recognized entrepreneurs in Silicon Valley, a co-founder of PayPal, Palantir, and Founders Fund, and was the first external investor in Facebook.

The book details the philosophy and strategies necessary to create startups with exponential growth: creating monopolies, avoiding competition, betting on new technology, creating cults, the importance of founders, and more. The title, Zero to One, refers to two types of companies:

  • 0 to 1: Use technology to invent new products or services. Ex: Google, Apple, etc.
  • 1 to n: Copy or expand existing products or services. Ex: restaurants, gas stations, etc.
Peter Thiel Graph of Technology vs Globalization

This post focuses on chapter 6, You Are Not a Lottery Ticket, which develops different visions of societies. A society can have two types of visions:

  1. Definite: the future is clear, allowing you to craft a plan and try to build it.
  2. Indefinite: the future is unclear, preventing you from crafting a vision.

Building an ambitious vision makes sense if the future is definite. But if you think it is indefinite, you cannot visualize the future; you will give up trying to modify it, attribute changes to luck, and watch others make history.

Society also has two other perspectives:

  1. Optimistic: which looks forward to a bright future.
  2. Pessimistic: which is afraid of a worse future.

Combining these four definitions in a 2×2 matrix generates four quadrants of society’s visions.

Peter Thiel Graph (Optimistic, Pessimistic, Determinate, Indeterminate)

Now I will explain each quadrant using the examples from the book. Then I will explain Panama’s past, the present, and the road to an optimistic and definite future.

Pessimistic and Indefinite

All cultures have a myth of a decline from a golden age. A society with a pessimistic and indefinite vision foresees a worse future and does not know what it looks like or what to do about it. Historically this is the most common quadrant.

This is Europe’s quadrant since 1970, when the continent was subjected to a visionless bureaucracy, increased socialist policies, and enacted too many laws creating a straitjacket to innovation. From the inside, they know that they have unsustainable policies that will lead to hard times.

Pessimistic and Definite

A society with a pessimistic and definite vision foresees a worse future, has a clear idea of what it looks like, and is prepared to face it.

China is pessimistic and definite. Its growth strategy is to copy what has worked in the West without regard for innovation. In China, the middle and upper classes, which consume far more resources than the lower class, have expanded dramatically. China has 1.44 billion people (at the end of 2020) consuming natural resources. They are in trouble because demand is increasing, and natural resources are becoming scarcer, resulting in a higher cost of living.

From the outside, everyone thinks that China has a great future, but internally they are terrified of the brain drain and desperate to invest in other countries to get their money out of China.

Optimistic and Indefinite

A society with an optimistic and indefinite vision foresees a better future but only builds more of the same, so it does not make ambitious plans. Instead of working for years to invent something, optimistic and indefinite people like bankers, lawyers and consultants improve the processes of existing companies. In this quadrant, a few new startups are founded.

An indefinite person exclusively values money per se. In contrast, a definite person perceives money as a means to build ambitious goals.

Peter Thiel Graph on types of careers

Indefinite Finance: The financial industry represents indefinite thinking because it is one of the most significant ways to make money when you don’t have a concrete plan.

Indefinite Politics: Voters are more interested in how a politician reacts to an event or if he says something controversial than in their 20-year vision.

The US government used to coordinate solutions to big problems like nuclear technology and space exploration. Today, it focuses primarily on insurance and money distribution.

In politics and business, debating marginal processes or improvements has become the way to avoid working on ambitious master plans.

Indefinite Companies: Entrepreneurs are told to listen to the customer, make a minimum viable product, and iterate on that product until success. But, the lean methodology process has to be accompanied by a daring vision to get from 0 to 1.

Let’s take Apple as an example of an ambitious plan. Everyone has experienced good Apple product design. However, the most important thing that Steve Jobs designed was his company. He devised a multi-decade master plan to create products and distribute them. Steve Jobs changed the world by planning and understanding human needs from first principles.

A company with a definite master plan will consistently be underestimated by companies with an indefinite master plan — which are the majority.

Optimistic and Definite

A society with an optimistic and definite vision can imagine a better future, plan to achieve it, and work together towards a clear north.

From the 1800s to the 1960s, the optimistic and definite led the West. Scientists, engineers, doctors, and merchants built richer, healthier, and more productive societies. Each generation had more inventors and visionaries than the previous one.

Examples of feats they executed:

  • 1843: A tunnel was built under the River Thames in London.
  • 1869: The Suez Canal was built.
  • 1889: The Eiffel Tower, the tallest building in the world for 40 years, was built in 793 days.
  • 1914: The Panama Canal was built.
  • 1931: The Empire State Building was built in 410 days.
  • 1937: The Golden Gate Bridge was built in 4 years.
  • 1945: The Manhattan Project produced the first nuclear bomb.
  • 1942: The Alaska Highway, consisting of 2,700 kilometers, was built in 234 days.
  • 1965: The United States Interstate Highway, consisting of 32,200 kilometers, was built in 9 years.
  • 1972: NASA put 12 people on the moon. The Apollo program started in 1961.

You can study more examples of optimistic, definite, and fast projects on Patrick Collison’s website, co-founder of Stripe.

In that era, the government did not only propose daring plans. Around 1940, John Reber, a school teacher who taught himself engineering, designed and promoted the Reber Plan — which consisted of constructing two giant dams in San Francisco, California. Building this would result in gaining 20,000 acres of land. Newspapers promoted this plan, and it went all the way to the United States Congress to discuss its feasibility. The army even built a 1.5-acre model. Unfortunately, they concluded the plan was not viable, so it was not built.

Nowadays, if a teacher designed and proposed such a vision, no one would take it seriously. If the vision came from someone powerful, they would tell him that his arrogance had clouded his sight. Until the 1950s, society welcomed big visions. Bold and grand visions of the future have become curiosities of the past.

You Are Not a Lottery Ticket

We must return to an optimistic, definite world, and startups are the most powerful tools to achieve that change. It starts with rejecting luck and daring to invest many years of effort into a clear and ambitious master plan.

Societies have shifted quadrants over the years. We must strive to move and stay in the optimistic and definite quadrant. Therefore, as a Panamanian citizen, the question I ponder is:

What quadrant is Panama in?

Before 1990, during the military repression of the dictatorship, the vision was pessimistic and definite. During this time, corruption was widespread, businesses could not operate freely, and there was a lot of oppression. It was clear Panama would become a shithole if it continued in the direction it was heading.

From 1990 to 2014, it was optimistic and definite. During that time, Panama expanded the Canal, built the first metro line, founded Panama Pacifico, increased immigration greatly, facilitated the creation of many new companies, and enacted a special regime for the establishment of multinational headquarters (Law SEM), which resulted in intense economic growth.

An important caveat is that at any given moment, some countries, like Panama, can fall in any quadrant, depending on the state of mind of the person giving the opinion. I’ll make a brief argument of opposite quadrants.

From 2014 to 2022, Panama had a pessimistic and indefinite vision. A big concern is that Panama might catch the “left-wing virus” and demagogues seize power, leading to a “second Venezuela.” I know many friends and business leaders investing internationally or taking out passports abroad “just in case.” Panama also has too many bankers, lawyers, or consultants and too few computer engineers or scientists.

From 2014 to 2022, Panama had an optimistic and definite vision. Panama can execute big plans. Let’s think about the organization and collaboration that took place to receive the Pope in 2019. Churches were renovated, thousands of new temporary homes were created, the biggest event ever in the country was executed, the subway expansion was accelerated, and much more.

In addition, Panama has a lot of entrepreneurs per capita; it is one of the fastest growing economies in Latin America; it is building out a multi-decade master plan of metro lines and roads; it just built a cruise terminal in Panama City, expanded the airport, immigration is increasing, and every year we have more startups accepted to Y-Combinator.

Sometimes the quadrant depends on the eye of the beholder.

How can Panama become more optimistic and definite?

Building new companies and startups, growing tech, engineering, and scientists workforce, and betting on government leaders with bold master plans. The first step is to recognize that change is in our hands. We must create and work on concrete, ambitious, and aspirational master plans for our lives.

Those with the ability and desire to take business risks should dare to undertake them. Those of us who graduated from good universities should avoid the comfort of optimizing processes of the companies of yesteryear and help improve education for the rest.

My first job after college was within the old guard — a process consultant. I knew that path was not for me. So, inspired by some friends who founded a company, I ended up working in a Venture Capital fund in Panama. I learned about Silicon Valley from Paul Graham’s Essays and founder mentality during that time.

Founders are contemporary philosophers dedicated to changing the world with their companies. I tell recent graduates that getting a job at a big company or getting an MBA aren’t the only alternatives — you can start a startup or work for one. In his essay A Student’s Guide to Startups, Paul Graham explains this in-depth.

After meeting many entrepreneurs and learning about them, I decided to undertake a new venture myself. In 2014 I co-founded Porta Norte, a new-urbanist solarpunk master-planned community of 650 acres (262 has.) with a multi-decade master plan. The mission is to expand Panama City so that the residents of Panama can live in walkable neighborhoods connected with nature and with public spaces full of culture. It is a definite and optimistic vision.

We should applaud, support, and invest in startups like Cuanto and Panadata, the first two startups to go to Y-Combinator in Panama — which is harder than getting accepted to Harvard. I am honored to be an angel investor in both startups in their first round.

Let’s encourage entrepreneurs and governments to think big. Let’s brainstorm, support, and bet together on daring, definite, and optimistic plans such as:

  • Building Startup Cities.
  • Building a beach in Avenida Balboa.
  • Creating a ferry system to connect the coasts.
  • Developing a top Computer Science university.
  • Producing local energy to achieve energy independence.
  • Building energetic self-sufficient buildings and neighborhoods.
  • Connecting America with a highway between Panama and Colombia.
  • Connecting Panama, Colombia, Central America, and America through a high-speed train.
  • Increasing immigration of scientists, engineers, doctors, artists, entrepreneurs, and builders.

What other plans can you think of? Which startups, companies, or existing plans are worth supporting? How can we help build a definite and optimistic society?

If you have an ambitious, definite, and optimistic plan for Panama or the world, please share it in the comments, talk about it among friends, help it become a reality and ideally execute it. Let’s become optimistic and definite to build a better future together.

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Seamos optimistas y definidos


El libro Zero to One de Peter Thiel trata sobre las estrategias para construir un futuro mejor a través de startups. Peter es de los emprendedores más reconocidos de Silicon Valley, cofundador de PayPal, Palantir, Founders Fund y fue el primer inversionista externo de Facebook. A Diciembre 2020 su patrimonio es de $7.3 billones.

El libro detalla la filosofía y estrategias necesarias para crear startups con crecimiento exponencial como: crear monopolios, evadir competencia, apostar por tecnología nueva, crear cultos, la importancia de los fundadores y más. El título, Zero to One, hace referencia a dos tipos de empresas:

  • 0 a 1: crean productos o servicios nuevos a través de tecnología. Ej: Google, Apple, etc.
  • 1 a n: se copian y expanden productos o servicios existentes. Ej: restaurantes, gasolineras, etc.
Peter Thiel Graph of Technology vs Globalization
Tipos de crecimiento

Este post se enfoca en el capítulo 6, YOU ARE NOT A LOTTERY TICKET, que desarrolla diferentes visiones de sociedades. Una sociedad puede tener 2 tipos de visiones:

  1. Definida: el futuro es claro y esto te permite crear un plan para construirlo.
  2. Indefinida: el futuro es confuso y random.

Si piensas que el futuro es definido, entonces tiene sentido tratar de entenderlo y cambiarlo. Pero si piensas que es indefinido, entonces no tienes la capacidad de visualizar el futuro, renunciarás a tratar de modificarlo, atribuirás el cambio a la suerte y verás cómo otros crean historia.

Una sociedad también tiene otros 2 tipos de visiones: optimista, que le da la bienvenida al futuro, o pesimista, que le da miedo lo que vaya a pasar.

  1. Optimista: el futuro es mejor. 
  2. Pesimista: el futuro es peor. 

Cuando combinas estos dos grupos de visiones en una matriz de 2×2, genera 4 cuadrantes de visiones de sociedades.

Peter Thiel Graph (Optimistic, Pessimistic, Determinate, Indeterminate)
Ejemplos de países y épocas ubicados en cada cuadrante.

Ahora explicaré cada cuadrante usando los ejemplos del libro, luego explicaré donde ha estado Panamá, dónde está y que debe hacer para convertirse en una sociedad optimista y definida.

Pesimista e Indefinida

Todas las culturas tienen un mito de un declive desde una época dorada. Una sociedad con una visión pesimista e indefinida prevé un futuro peor, no sabe cómo se ve, ni qué hacer al respecto. Históricamente este es el cuadrante más común.

Esta es la visión de Europa desde 1970, cuando el continente se sometió a una burocracia sin visión, a políticas cada vez más socialistas y a crear tantas leyes que han terminado siendo una camisa de fuerza a la innovación. Desde adentro saben que tienen políticas insostenibles que llevarán a tiempos más difíciles pero, hasta que ese momento llegue, disfrutan de los subsidios del estado.

Evolución del Hombre Fuerte
Europa está entre la 3era y 4ta etapa.

Pesimista y Definida

Una sociedad con visión pesimista y definida prevé un futuro peor, tiene una idea clara de cómo se ve y se prepara para afrontarlo. 

China es pesimista y definida. Su estrategia de crecimiento es copiarse de lo que ha funcionado en el Oeste, pero sin tener en cuenta la innovación. En China la clase media y alta, que consumen muchos más recursos que la clase baja, se ha expandido drásticamente. China tiene 1.44 billones de personas (al final del 2020), consumiendo recursos naturales. Están en aprietos porque la demanda va incrementando y los recursos naturales son cada vez más escasos, resultando en un costo de vida más caro.

Desde afuera todos piensan que China tiene un futuro grandioso, pero internamente tienen terror y por eso están desesperados por invertir en otros países para sacar su dinero de China.

Optimista e Indefinida

Una sociedad con visión optimista e indefinida prevé un futuro mejor, pero solo construyendo más de lo mismo, así que no hace planes específicos. En vez de trabajar años por inventar algo, las personas optimistas e indefinidas como banqueros, abogados y consultores mejoran procesos de empresas existentes. 

Una persona optimista e indefinida valora el dinero per se. A diferencia, un optimista y definido valora alcanzar metas grandes y el dinero es tan solo un medio para lograrlo.

Peter Thiel Graph on types of careers
Ejemplos de actividades en cada cuadrante.

Finanzas Indefinidas: La industria financiera representa un pensamiento indefinido porque es la manera más grande de hacer dinero cuando no tienes un plan concreto. 

Política Indefinida: Al pueblo le interesa más cómo un político reacciona ante un evento o si dice algo equivocado que su visión a 10 o 20 años.

Antes, el gobierno de Estados Unidos coordinaba soluciones a problemas grandes como tecnología nuclear y exploración espacial. Hoy en día, se enfoca primordialmente en seguros y de repartir dinero.

En la política y en los negocios, debatir sobre procesos o mejoras marginales se ha vuelto la manera de evitar trabajar en planes maestros concretos.

Empresas Indefinidas: A los emprendedores se les dice que tienen que escuchar al cliente, hacer un producto mínimo viable e iterar ese producto hasta el éxito. Pero, el proceso de lean methodology tiene que estar acompañado de una visión atrevida para llegar de 0 a 1.

Pongamos a Apple como ejemplo. Todo el mundo ha experimentado el buen diseño de un producto Apple. Sin embargo, lo más importante que Steve Jobs diseñó fue su empresa. Él ideó un plan maestro de múltiples décadas para crear productos y distribuirlos. Steve Jobs cambió el mundo planificando y entendiendo las necesidades humanas desde first principles, no copiándose.

Una empresa que tiene una visión definida con un plan maestro claro siempre será subestimada por la gente con visión indefinida — que es la mayoría.

Optimista y Definida

Una sociedad con visión optimista y definida tiene la capacidad de imaginarse un futuro mejor, planifica para alcanzarlo y trabajan juntos en un norte claro.  

Desde el siglo XVII hasta los 1960s los optimistas y definidos lideraron el Oeste. Los científicos, ingenieros, doctores y comerciantes construyeron sociedades más ricas, saludables y productivas. Cada generación tenía más inventores y visionarios que la previa.

Ejemplos de hazañas que ejecutaron:

  • En 1843 se construyó en Londres un túnel bajo el río Támesis.
  • En 1869 se construyó el Canal de Suez.
  • En 1889 se construyó la Torre Eiffel, la edificación más alta del mundo por 40 años, en tan solo 793 días.
  • En 1914 se construyó el Canal de Panamá.
  • La construcción del Empire State Building comenzó en 1929 y terminó en 1931.
  • La construcción del Golden Gate Bridge comenzó en 1933 y terminó en 1937.
  • El Manhattan Project comenzó en 1941 y en 1945 habían producido una bomba nuclear.
  • En 1942 se construyó The Alaska Highway que consistió en 2,700 kilómetros en 234 días.
  • El Interstate Highway System de Estados Unidos comenzó en 1956 y en 1965 habían construido 32,200 kilómetros.
  • NASA comenzó el Apollo Program en 1961 y en 1972 habían puesto 12 personas en la luna.

*Pueden ver más ejemplos de proyectos optimistas, definidos y efectivos en el website de Patrick Collison, co-fundador de Stripe.

Los planes atrevidos no sólo eran propuestos por el gobierno. En ~1940 John Reber, un profesor de escuela que era autodidacta y aprendió ingeniería por si mismo, diseñó y promovió el Plan Rebel — que consistía en la construcción de dos represas gigantes en San Francisco, California para ganar 8,000 hectáreas de tierra, agua potable, entre otras cosas. Los periódicos promovieron este plan y llegó hasta el Congreso de Estados Unidos para discutir la viabilidad. Incluso, el ejército construyó un modelo de 6,000 m2. Lastimosamente, el resultado fue que el plan no era viable, así que no se ejecutó.

Hoy en día, si un profesor diseñara y propusiera una visión así nadie la agarraría en serio; es más, lo llamarían loco. Si la visión viniera de alguien poderoso, le dirían que su arrogancia le ha nublado la vista. Hasta los 1950s la sociedad le daba la bienvenida a las visiones grandes. Las visiones atrevidas y grandes del futuro se han vuelto curiosidades del pasado.

No eres un tiquete de lotería.

Tenemos que regresar a un mundo optimista y definido. Los startups son las herramientas más poderosas para lograr ese cambio. Todo comienza rechazando la suerte y atreviéndose a invertir muchos años de esfuerzo en un plan maestro claro y ambicioso.

Las visiones de sociedades cambian de cuadrantes al pasar de los años. Hay que esforzarse por permanecer en el cuadrante optimista y definido. Por lo tanto, como residente de Panamá, la pregunta que me nace es:

¿En qué cuadrante está Panamá?

Antes de 1990, durante la represión militar de la dictadura, la visión era pesimista y definida. Desde de 1990 hasta 2014 ha sido optimista y definida. Durante esa época se construyó la expansión del Canal de Panamá, la primera línea del metro, se fundó Panamá Pacífico, aumentó mucho la inmigración, se le dió seguridad jurídica para que las empresas pudieran operar, se constituyeron nuevas empresas, se mudaron multinacionales a Panamá y hubo un crecimiento económico intenso.

Desde 2014 la visión de Panamá se ha convertido pesimista e indefinida. Hay muchas preocupaciones por el futuro del país. Una grande es que la demagogia agarre poder y que suceda un “segundo Venezuela”. Conozco muchos amigos y líderes de empresas que están invirtiendo en otros países o sacando pasaportes en el extranjero “por si acaso”. La razón más común es: “No es saludable tener todos los huevos en una sola canasta, quién sabe que pasará en Panamá.”

Otro indicador de que prevalece una visión pesimista e indefinida es que hay pocas empresas nuevas. Las pocas nuevas son más de lo mismo como bancos o firmas de abogados. Tenemos demasiados banqueros, abogados o consultores y pocos ingenieros de computadores o científicos.

Entonces, la pregunta del millón entonces es:

¿Cómo Panamá se puede convertir en un país optimista y definido?

Construyendo empresas y startups, incrementando la fuerza laboral tecnológica y apostando por líderes gubernamentales con planes maestros atrevidos. El primer paso es reconocer que el cambio está en nuestras manos. Cada uno de nosotros debe crear y trabajar en planes maestros concretos, ambiciosos y aspiracionales para nuestras vidas.

Los que tienen la capacidad y ganas de tomar riesgos empresariales deberían atreverse a emprender. Los que nos graduamos de buenas universidades debemos evitar la comodidad de optimizar procesos de las compañías de antaño.

Yo era de la vieja armada — un consultor de procesos. Sabía que ese camino no era para mi. Así que, por inspiración de unos amigos que fundaron una compañía, terminé trabajando en un fondo de Venture Capital en Panamá. Allí aprendí de Silicon Valley, de Paul Graham y la incubadora que fundó, Y-Combinator.

En ese fondo, después de conocer tantos emprendedores y aprender sobre ese mundo, decidí atreverme a emprender. En el 2014 co-fundé Porta Norte, donde estamos trabajando por décadas en un modelo urbano donde las personas van primero. La misión es expandir la Ciudad de Panamá para que los residentes de Panamá puedan vivir en barrios caminables, conectados con la naturaleza y con espacios públicos llenos de cultura. Es una visión definida y optimista.

Tengo una década aprendiendo sobre startups y sus fundadores; es uno de mis pasatiempos favoritos. Los fundadores son filósofos contemporáneos que se dedican a cambiar el mundo con sus empresas. Para aprender más de ese mundo recomiendo los Essays de Paul Graham. A los recién graduados les digo que agarrar un trabajo en una empresa grande o agarrar una maestría no son las únicas alternativas — puedes comenzar un startup o trabajar para uno. Paul Graham lo explica bien en su essay A STUDENT’S GUIDE TO STARTUPS.

Debemos aplaudir, apoyar e invertir en startups como Cuanto y Panadata que son las primeras dos startups que han ido a Y-Combinator — que es más difícil que ser aceptado a Harvard. Tengo el honor de ser un inversionista ángel que invirtió en ambas empresas en su primera ronda de levantar capital.

Incentivemos a que los emprendedores y gobiernos piensen en grande. Apoyemos, conversemos y apostemos juntos en planes atrevidos y concretos como:

  • Construir un Charter City.
  • Crear un sistema de ferrys para disfrutar las costas.
  • Desarrollar una universidad top de Computer Science.
  • Independizarnos del petróleo a través de energía renovable.
  • Conectar América con una carretera entre Panamá y Colombia.
  • Construir edificaciones y barrios autosuficientes que generen energía extra.
  • Conectar Panamá, Colombia, Centroamérica y América a través de un tren de alta velocidad.
  • Incrementar la inmigración de científicos, ingenieros, doctores, artistas, emprendedores y constructores en general.

¿Qué otros planes se te ocurren? ¿Cuáles startups, empresas o planes existentes vale la pena apoyar? ¿Cómo podemos ayudar a construir una sociedad definida y optimista?

Aplaudo la iniciativa de construir la playa en Avenida Balboa. Tenía mucho tiempo de no escuchar un plan atrevido y grande en Panamá. Estoy de acuerdo con que el Alcalde debió comunicar su plan antes de ser elegido, pero me encanta que se debata un plan tan ambicioso, concreto y visible. Lo triste es que no exista una conversación profunda sobre la viabilidad.

Panamá tiene la capacidad de ejecutar planes grandes. Pensemos en la organización y colaboración que hubo para recibir al Papa. Se renovaron iglesias, se abrió la expansión del aeropuerto, creamos miles de nuevos hogares temporales, organizamos eventos gigantes nunca antes vistos, aceleramos la apertura del metro y mucho más.

Si tienes algún plan ambicioso, definido y optimista para Panamá o el mundo por favor, compártelo en los comentarios, convérsalo entre amigos, ayuda a que se vuelva realidad e idealmente ejecútalo. Si me lo quieres comentar o piensas que puedo ayudar, por favor házmelo saber a o por mis redes sociales. Con mucho gusto ayudaré. Expandamos la definición de lo que es posible y construyamos juntos un futuro mejor.

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